浴火而生,污染依舊:熱塑塑料是如何偽裝成石頭的

浴火而生,污染依舊:熱塑塑料是如何偽裝成石頭的
在康沃爾海灘上收集的塑料垃圾。
攝影:ROB ARNOLD
 
撰文:MADELEINE STONE
 
  在英國西南部沿海地區的沙灘上,各種各樣的石頭在等待沙灘游客的到來:從小小的鵝卵石,到沉重的鎮紙石,全都散布在垃圾里。它們看起來平淡無奇:偶爾的彩色淹沒在灰色的基本色調中,表面平滑,棱角已被磨圓。
 
  但只要彎下腰拾起來,掂量一下,你就會發現這些看起來毫不起眼的東西其實根本不是石頭。
 
  這是熱塑塑料(pyroplastic):一種經過火焰炙烤而誕生的新型塑料污染。它們的外形簡直可以以假亂真,甚至能騙過地質學家。在最近發表于《整體環境科學》的論文中,普利茅斯大學的環境科學家Andrew Turner對這種物質進行了描述,他指出,在世界各地,高溫形塑的塑料就藏在光天化日之下。
 
  “因為它們看起來非常符合地質特性,你可能走過幾百塊這種‘石頭’,卻渾然不覺。”
 
冒名頂替
 
  幾年前,康沃爾塑料污染聯盟的志愿者聯系到了Turner,這個聯盟有好幾個組織,在游客數量眾多的康沃爾郡海灘負責清理工作。這是Turner第一次聽說,人類的垃圾中出現了奇怪的新成員。
 
  海灘清理員發現了一些奇怪的類似鵝卵石和石頭的東西,它們非常輕,可以漂浮在水面上。是的,這些就是塑料仿品。Turner說,一些志愿者已經收集了上千塊“石頭”。環境藝術家、康沃爾人Rob Arnold甚至為當地一家博物館策劃了一場展覽,請游客在塑料中找出真正的巖石。結果很少有人能分辨出來。
 
  Arnold說:“這次展覽非常成功,也很令人震驚。人們驚訝于污染物就在眼前,而他們卻看不出來。”
 
  大約一年前,Turner決定更系統地研究這一現象。他在社交媒體上發出呼吁后,收到了從蘇格蘭到不列顛哥倫比亞省各地的垃圾樣本,但他最后決定集中分析惠特桑德灣附近的垃圾。這是一片受保護的海灣,康沃爾郡最好的海灘很多都在這里。Turner的團隊先測量了這些垃圾的尺寸和密度,接著用X射線和紅外光譜檢測化學成分。
 
  它們發現,這些“石頭”的成分是聚乙烯和聚丙烯,二者都是最常見的塑料,此外還有大量化學添加劑,但最讓研究人員吃驚的是,里面竟然含有鉛,它經常和鉻一起出現。
 
  Turner認為,這些是鉻酸鉛的痕跡。幾十年前,制造商把這種化合物添加到塑料中,讓它們變成鮮艷的黃色或者紅色。這些顏色變得暗淡可能是因為被燒過,于是Turner的團隊在實驗室里熔化了一些色彩亮麗的塑料,它們果然變成了深灰色。
 
  與此同時,在風與水經年累月的侵蝕下,熱塑塑料的邊緣變得平滑,外觀也被風化。
 
  “鵝卵石需要幾十萬年才會發生地質上的變化,”Turner說道:“我認為塑料也發生了同樣的變化,但速度要快很多。”
 
來源不明,后果未知
 
  康沃爾郡熱塑塑料的確切起源目前仍是一個謎。Turner推測可能有多個來源,比如篝火(與夏威夷的塑料-巖石混合物塑料球有關)、舊的垃圾填埋場。其中一些物質可能是從薩克島漂到英吉利海峽對岸(最近的報告顯示,當地在焚燒垃圾,并倒入海中),或者從加勒比海岸一路漂過來。
 
  不管怎樣,熱塑塑料已經出現了,Turner想知道它們會對環境造成怎樣的危害。一些帶有蠕蟲的樣本富含鉛,說明動物會攝取塑料,有可能將重金屬引入食物鏈。
 
  Turner和美國的一位同事分享了一些樣本,這位同事正在做進一步分析,確定其中是否也含有有害的有機化合物。
 
  他表示:“在不受控制的環境下燃燒塑料,會產生各種有害物質。”
 
  除了直接的生態影響外,這些熱塑塑料還代表了另一層意義:塑料已經無處不在。萊斯特大學的古生物學教授Jan Zalasiewicz在思考,這些東西是否會在巖石中留下痕跡,就像三明治那樣,和雞骨頭、放射性塵埃等痕跡一起,劃出當前短暫的地質時刻。
 
  Zalasiewicz很清楚,無論熱塑塑料的最終命運如何,塑料正在“成為地質循環的一部分”。
 
  “它們現在居然就跟就像石頭一個樣了。”
 
(譯者:Sky4)
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